Descubren en el Observatorio del Calar Alto de Almería dos planetas cercanos similares a la tierra

Descubren en el Observatorio del Calar Alto de Almería dos planetas cercanos similares a la tierra

Codesarrollado por el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSI), el instrumento CARMENES ha hallado dos planetas en torno a la estrella de Teegarden, una de las más cercanas que se han conocido.

CARMENES es un espectrógrafo visible e infrarrojo que busca planetas extrasolares en el espacio desde el telescopio de 3,5 metros del Observatorio del Calar Alto. Como explica el investigador postdoctoral de la Universidad de Göttingen (Alemania), Mathias Zechmeister, quien encabeza el trabajo, “CARMENES es el primer espectrómetro de alta precisión en funcionamiento diseñado específicamente para encontrar planetas utilizando esta ventaja de la enana roja”. Para ello “hemos estado observando esta estrella con el instrumento CARMENES desde el inicio de este proyecto hace tres años, con el fin de medir su movimiento con gran precisión”, añade el investigador.

A tan solo 12,5 años luz, la estrella Teegarden es el sistema estelar número veinticuatro más cercano al nuestro, además de las estrellas enanas rojas más pequeñas que se conocen. Por su proximidad y su bajo brillo, esta estrella no fue identificada hasta el año 2003.

De hecho, los planetas se han podido localizar gracias a la técnica doppler, diseñada para detectar un pequeño movimiento que los planetas producen en su estrella al girar en torno a ella. Generalmente esta búsqueda es compleja porque las velocidades son tan pequeñas que, con la tecnología actual, no pueden detectarse.

Con el objetivo de medirlas con una precisión de un metro por segundo, CARMENES se centra en las enanas rojas o enanas M, que son estrellas más pequeñas con unas condiciones para la existencia de agua líquida en órbitas cercanas y en donde sí se detectan movimientos producidos por planetas similares al nuestro.

La estrella Teegarden

La temperatura de Teegarden es de 2600 grados, casi la mitad que la del Sol de 5500 grados, por lo que irradia la mayor parte de su energía en longitudes de onda rojas e infrarrojas, lo que la convierte en el blanco perfecto para CARMENES, que opera en el visible e infrarrojo.

Identificados como dos nuevos exoplaneras, llamados estrella de Teegarden b y c, las mediciones Doppler de la estrella de Teegarden mostraron su presencia por la obtención de una detección sólida que requirió recolectar más de 200 mediciones. En función de su movimiento medio, se dedujo que el planeta estrella de Teegarden b tiene una masa similar a la de la Tierra y completa una órbita en torno a la estrella cada 4,9 días a un 2,5 % de la distancia Tierra-Sol. Y Teegarden también tiene similitud con la Tierra en términos de masa, completando su órbita en 11,4 días y situándose a 4,5 % de la distancia Tierra-Sol.

El hito de CARMENES

La diferencia de este descubrimiento frente a otros anteriores es que todas las mediciones Doppler de alta precisión y las observaciones de seguimiento utilizadas se obtienen gracias al consorcio CARMENES. Los grupos que lo forman utilizaron telescopios de menor diámetro con los que han monitoreado los cambios en el brillo de la estrella, a fin de descartar explicaciones alternativas a la existencia de planetas.

En el seguimiento algunas de las actividades a desarrollar fueron campañas fotométricas intensivas en el Telescopio de Calar Alto/CSIC de 1,23 m, el Observatorio de Sierra Nevada (IAA-CSIC) y el Telescopio Joan Oró-Montsec (IEEC), entre otros.

De hecho Pedro J.Amado, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) y co-investigador principal de CARMENES, comenta que “la característica única de nuestro instrumento, que permite observar simultáneamente en el visible y en el infrarrojo cercano, es fundamental para confirmar la naturaleza de las señales detectadas con ambos canales como debido a la presencia de planetas en órbita, ya que en este caso la amplitud de la señal no depende del canal con que se mida, al contrario de lo que ocurre cuando la señal se debe a variabilidad intrínseca de la estrella”.

Los dos planetas pueden ser parte de un sistema más grande, ya que las estrellas de muy baja masa suelen tener sistemas planetarios densamente poblados.

“Este descubrimiento es un gran éxito para el proyecto CARMENES, que fue diseñado específicamente para buscar planetas alrededor de las estrellas menos masivas”, apunta Ignasi Ribas, investigador del IEEC (ICE/CSIC), y científico del proyecto CARMENES. Los nuevos planetas son el décimo y undécimo en el conteo de los descubrimientos de exoplanetas hechos con CARMENES. La búsqueda continúa.

Una simulación que muestra el recorrido desde nuestro sistema solar hasta el sistema de la Estrella de Teegarden (Universidad de Göttingen).

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