La red espacial del IGN para la observación de la Tierra

La red espacial del IGN para la observación de la Tierra

La Observación del Espacio juega hoy en día un papel determinante en el estudio preciso de la dinámica de la Tierra. La “Interferometría de Muy Larga Línea de Base” o VLBI, es una técnica de observación en la que varios radiotelescopios repartidos por todo el mundo observan simultáneamente una misma fuente astronómica, los quásares, obteniendo en su aplicación astronómica resoluciones angulares cientos de miles de veces mayores que la de la imagen captada por cada telescopio por separado. La técnica de VLBI permite también determinar con una precisión altísima la distancia entre parejas de radiotelescopios, y por lo tanto también la posición de éstos en la Tierra, ofreciendo información geodésica de alta calidad, pudiendo determinar los parámetros de la orientación de la Tierra en el espacio.

El desarrollo de una tecnología propia ha sido clave para la puesta en marcha y evolución del VLBI en España. Para potenciar el área de observaciones de radioastronomía con fines geodésicos, el IGN y el Gobierno Regional de Azores pusieron en marcha la Red Atlántica de Estaciones Geodinámicas y Espaciales (RAEGE), formada por cuatro radiotelescopios de 13.2 m de diámetro, situados en lugares estratégicos de la Península, Islas Canarias y Azores. Esta red permite determinar con gran precisión el movimiento relativo de las tres placas tectónicas donde se asientan los radiotelescopios y está integrada en VGOS (VLBI Global Observing System), cuyo objetivo es establecer un sistema de referencia sobre la superficie terrestre con precisiones milimétricas y contribuir decisivamente a determinar la orientación relativa de la Tierra en el espacio con la máxima precisión posible y proporcionando una referencia en tierra a los satélites que orbitan en torno a nuestro planeta.

RAEGE está significando un impulso al desarrollo tecnológico y a las posibilidades de negocio de la empresa aeroespacial española en el mundo. Aunque diseñados por una empresa alemana, MT-Mechatronics, los radiotelescopios de RAEGE han sido fabricados por una empresa asturiana, Asturfeito. A los cuatro radiotelescopios de la red hay que sumar otros tres idénticos que también han sido fabricados por la misma empresa, dos en Noruega y uno en Japón.

IGN-observacion

El impulso de proyecto RAEGE ha servido también para seguir aumentando las capacidades tecnológicas del Observatorio de Yebes. VGOS precisa para su implementación que los radiotelescopios que forman su red estén equipados con receptores criogénicos de banda ancha que trabajan entre 2 y 14 GHz. En 2013 comenzó el diseño del primero de estos receptores en los laboratorios del Observatorio de Yebes. Sin duda, uno de los elementos clave de los receptores de los radiotelescopios de VLBI son los amplificadores criogénicos de muy bajo ruido. El Observatorio de Yebes, ICTS de astronomía dependiente del IGN, se ha especializado en su diseño y fabricación desde hace más de 30 años manteniendo una actividad de altísimo nivel competitivo. Los amplificadores producidos suman el millar, su tecnología ha sido transferida a las empresas como TTI Norte, se han instalado en numerosos receptores de radiotelescopios distribuidos por todo el mundo, también en misiones espaciales y han sido decisivos en descubrimientos tan trascendentes y mediáticos como la imagen más nítida del entorno del agujero negro de la Vía Láctea: Sgr A*.

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En la actualidad los radiotelescopios VGOS de Japón, Finlandia y Noruega (Svalbard) disponen de receptores fabricados en Yebes. Es en este último emplazamiento donde en la segunda semana de septiembre de 2019 los ingenieros del IGN han puesto en marcha el último de estos receptores. La ampliación de la red VGOS a más países puede suponer, pues, un gran volumen de negocio para los intereses de las empresas españolas del sector. La presencia de la tecnología “made in IGN” en el mundo de la geodesia espacial y por lo tanto en la radioastronomía es ya incontestable.

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